Funciones Ejecutivas y Autorregulación: lo que necesitas saber para entender mejor el origen de los problemas del Déficit Atencional del Adulto

by Juan Sangüesa

Las pilas de papeles crecen y se multiplican en tu escritorio, las fechas límite se aproximan demasiado rápido sin que logres terminar los muchos proyectos que tienes pendientes y la procrastinación se ha instalado como una constante en tu vida.

Si tienes Déficit de Atención (ADHD), es muy probable que este escenario te resulte familiar.

La desorganización crónica es una de las manifestaciones más frecuentes del síndrome, y una fuente inagotable de estrés y CAOS en tu vida.

Pero, ¿cuál es el origen de estos problemas?

¿Por qué a los adultos con ADHD les resulta tan difícil llevar a cabo las cosas que el resto de los mortales son capaces de hacer todos los días con gracia y soltura?

Hay bastante consenso en cuanto a que el ADHD conlleva un desempeño no muy eficiente de lo que en neuropsicología se conoce como Funciones Ejecutivas.

Las Funciones Ejecutivas son los procesos más evolucionados de nuestro cerebro y constituyen el sistema de control y regulación de la mente. Algo así como el director de una orquesta, que coordina la ejecución de los músicos, indicándoles cuándo empezar a tocar, qué ritmo mantener y con qué intensidad ejecutar sus partes. Sin el director, la orquesta igual puede tocar, pero la música no sonará tan bien.

Las personas que han sufrido daño en los lóbulos frontales del cerebro presentan deterioro en sus Funciones Ejecutivas, lo que se ve reflejado en dificultades para planificar, establecer prioridades, organizarse, prestar atención a los detalles y recordar lo que tienen que hacer en un momento dado.

Las Funciones Ejecutivas son la clave del éxito en la vida adulta, ya que gracias a ellas podemos guiar nuestro accionar vital en pos de objetivos importantes, y también reflexionar antes de actuar automáticamente en respuesta a los vaivenes de nuestra existencia. En este sentido, las Funciones Ejecutivas nos diferencian de otras especies, cuya conducta se encuentra gobernada por los estímulos ambientales presentes y las consecuencias inmediatas de sus actos.

Gracias a las Funciones Ejecutivas podemos dejar de lado una recompensa inmediata pero poco favorable en el largo plazo (como un hipercalórico pastel) o abocarnos a una tarea aburrida pero importante a mediano plazo (como estudiar para un examen).

Como veremos más adelante, las funciones ejecutivas dan origen a una serie de habilidades que resultan cruciales para lograr un buen desempeño en el trabajo, los estudios y los demás ámbitos del diario vivir.

La vida como adulto en nuestras sociedades ya es de por si bastante complicada, de manera que cualquier alteración o disrupción de las funciones ejecutivas (como aquellas que han sido detectadas en el ADHD), puede hacer que la vida de las personas afectadas se torne extremadamente difícil.

Nota: Puede ser que la lectura de estos posts te resulte un poco árida, ¡pero te invito a leerlos de todos modos! (Este conocimiento realmente puede ayudarte a entender mejor el origen de los problemas típicos del Déficit de Atención del Adulto, y esto a su vez te servirá para sacar el máximo provecho de las técnicas y estrategias que recomiendo en acá en el blog).

La fuente de lo que estás a punto de leer es la Teoría del Dr. Russell Barkley (una autoridad mundial en la investigación acerca del ADHD), tal y como la expone en su libro del 2008, ADHD in Adults. What the Science Says.

Antes de revisar cada una de las funciones ejecutivas y su relevancia para entender mejor los síntomas del Déficit Atencional del Adulto, tenemos que detenernos un momento en el concepto de autorregulación, el cual es crucial para entender la teoría del Dr. Barkley.

Autorregulación

Las funciones ejecutivas en conjunto hacen posible la autorregulación por medio de los siguientes ingredientes:

1. La autorregulación se refiere a conductas que el individuo dirige hacia sí mismo. Es acción auto-dirigida.

2. Estas acciones auto-dirigidas cumplen la finalidad de modificar las siguientes respuestas del individuo. Es decir, permitirle una conducta distinta a la reacción automática ante el estímulo (actuar según el impulso).

3. La autorregulación está orientada hacia el futuro. Cumple la función de generar una mayor ganancia para el individuo a corto y largo plazo. Por ejemplo elegir no comer ese pastel hipercalórico, o empezar a trabajar en ese proyecto que no es urgente pero sí importante para tus objetivos.

4. Para que este tipo de autocontrol pueda existir. La persona tiene que haber desarrollado una preferencia por las recompensas más grandes a largo plazo en lugar de las gratificaciones inmediatas pero menores.

5. Las acciones autorreguladoras tienen la propiedad de salvar la brecha temporal existente entre la conducta en el aquí y ahora y las consecuencias de esa conducta en el futuro. En otras palabras, la autorregulación permite conectar la acción que debes realizar ahora con el resultado que vas a obtener en el futuro como fruto de dicha acción.

6. Para que este tipo de autocontrol sea posible, debe existir alguna facultad mental o neuropsicológica que pueda conectar estos elementos que se encuentran distantes en el tiempo. Se requiere de un sentido del tiempo y de la habilidad de visualizar el futuro de modo que esto contribuya a organizar y ejecutar lo que hay que hacer. Pero para visualizar el futuro también hay que ser capaz de recordar el pasado e identificar los patrones y conexiones entre determinados actos y sus consecuencias. (Algo así como aprender las lecciones del pasado para actuar eficazmente en el ahora, de manera que el futuro sea el mejor posible).

Para el Dr. Barkley esta facultad mental es la Memoria de Tabajo (Working Memory), la cual revisaremos más adelante con detalle.

Tu turno

Si bien, en este blog me he propuesto compartir contenidos con base científica, por otro lado también casi siempre entrego pautas y técnicas prácticas, aplicables en tu vida de forma inmediata.

Por eso, incluso en estos posts, que son más bien teóricos, quiero darte algunos pasos a seguir para que este conocimiento tenga mayor relevancia para ti.

Lo más importante es que logres identificar la relación que existe entre las Funciones Ejecutivas los problemas que el ADHD te causa diariamente.

De esta manera lograrás un conocimiento muy valioso sobre la forma específica en que esta condición se manifiesta en tu vida.

Además, al tener una noción más clara sobre los orígenes de los problemas más frecuentes, estarás en mejor posición de aprovechar al máximo las técnicas y estrategias que recomiendo acá en el blog.

Por eso, durante los próximos días, comienza a prestar atención cada vez que el Déficit de Atención te cause problemas. Observa con cuidado la situación y trata de identificar cuál de las Funciones Ejecutivas puede haber jugado un rol en esta situación.

Por ejemplo, te puedes preguntar:

  • ¿De qué manera se ve involucrada la autorregulación con este problema que acabo de tener?
  • ¿Qué conducta tuvo preponderancia, la respuesta automática frente a los estímulos o la acción auto-dirigida que considera las consecuencias a mediano y largo plazo?
  • ¿Qué fue más poderoso para ti, la recompensa inmediata o la ganancia mayor en el futuro?
  • ¿Te fue posible conectar lo que estaba sucediendo con situaciones similares del pasado para evitar repetir acciones con resultados desfavorables para ti?
  • ¿Cómo te va con comenzar tareas poco atractivas pero importantes para el futuro (como preparar un informe o trabajar en tu tesis)?

Y no dejes de leer los siguientes artículos para que conozcas las demás Funciones Ejecutivas y su rol en el ADHD.

En el siguiente post, revisaremos la primera y más importante de todas: la Inhibición de Respuesta.

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lazaro hinojoza

gracias

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Arco Iris

Muchas gracias por tu generosidad… Una duda…. Las funciones ejecutivas se pueden reeducar en los adultos con deficit de atención o se nace ya con ellas distorsionadas?

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vanesa

hola, desde hace tiempo vengo buscando algun profesional que pueda diagnosticarme si poseo transtornos por hiperactividad, quiesiera saber, que profesional especifico es para realizar dicho diagnostico. Gracias

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